La science peut-elle résoudre le mystère du livre concret ?

La dalle de béton est plus d’un pied de haut, dix pouces de large et deux pouces d’épaisseur. Il pèse environ 20 livres et il est catalogué dans le système de bibliothèque de l’Université de Chicago en tant que livre.

Ce tome insolite, intitulé livre concret (Livre concret), a été “publié” à Zurich, en Suisse, en 1971 par l’artiste expérimental Wolf Vostell. C’est l’un des 100 exemplaires qu’il a créés, a expliqué Vostell à l’époque, en enveloppant un livret de 26 pages dans du béton. Ces «concrétifications», comme il les appelait, étaient les œuvres emblématiques de l’artiste à la fin des années 1960 et au début des années 1970, des clins d’œil à l’urbanisme d’après-guerre et des défis à la compréhension traditionnelle des matériaux nécessaires pour faire de l’art.

L’Université de Chicago possède depuis longtemps l’une des concrétisations les plus connues de Vostell, Trafic de béton. Il s’agit indubitablement d’une voiture recouverte de béton – en particulier, une Cadillac deVille s’est noyée dans une boue de sable et de pierre à durcissement rapide dans un parking de banlieue très fréquenté à Chicago un matin de 1970. Mais lorsque l’université a acquis la copie numéro 83 de Vostell’s livre concret En 2016, Patti Gibbons, responsable de la gestion des collections du Hanna Holborn Gray Special Collections Research Center, a commencé à se demander : « Était-ce une farce ou est-ce pour de vrai ?

L'une des œuvres les plus connues de Vostell, <em>Concrete Traffic</em>.  se trouve dans un parking de l’école.  Ça ne va nulle part. ” width=”auto” data-kind=”article-image” id=”article-image-91187″ src=”https://img.atlasobscura.com/P6PvI30aMAzm8lkTJx9_VETjm_6rKwI3KpWCCd8irxs/rs:fill:12000:12000/q:81/sm:1/scp:1/ar:1/aHR0cHM6Ly9hdGxh/cy1kZXYuczMuYW1h/em9uYXdzLmNvbS91/cGxvYWRzL2Fzc2V0/cy80ZGZlZmU4Yy04/ZDJiLTQwMjQtYjAy/My1hMWI1YWEyZDI2/OTkwN2YwNmRkNjI5/YjdmOTczYWRfZjQ3/ZjIyNzgtMDc2OC00/NmFhLWE3MTEtYjVh/NDFkODU1MzVhZGQ0/YjdkOGQ3MjUzMmY2/ZjJiXzIwMTkwMTAx/XzAwNDIxMi5qcGc.jpg”/><figcaption class=L’une des œuvres les plus connues de Vostell, Trafic de béton. se trouve dans un parking de l’école. Ça ne va nulle part. Depalmer01 (utilisateur d’Atlas Obscura)

Vostell était connu autant pour son imagination artistique que pour la création d’objets d’art réels. Gibbons a lu le livret prétendument inclus dans livre concret; la bibliothèque possède également une copie libre. On l’appelle bétonnage (Concrétisations). “C’est un carnet de croquis de projets concrets réalisés et non réalisés”, explique Gibbons. “Certains sont vraiment fantastiques. Il voulait concrétiser la ville de Berlin-Ouest. Il voulait concrétiser les nuages.

Mais cela ne signifie pas qu’une copie du livret se trouve actuellement à l’intérieur du bloc de béton aujourd’hui. Après tout, Vostell avait apparemment un sens de l’humour artistique. Il est également possible que quelque chose soit arrivé au papier du livret au cours des 50 dernières années. Ouvrir le travail pour découvrir la vérité n’est pas une option, alors Gibbons et une équipe d’historiens de l’art se sont tournés vers la science.

L'exemplaire numéro 83 de <em>Betonbuch</em> est considéré comme un livre par le système de bibliothèques de l’Université de Chicago. ” width=”auto” data-kind=”article-image” id=”article-image-91181″ src=”https://img.atlasobscura.com/Th4ckz8Ivyw9o0-tAQ8jzgJoV9UmOmObhp48Y8ccd6M/rt:fill/w:1200/el:1/q:81/sm:1/scp:1/ar:1/aHR0cHM6Ly9hdGxh/cy1kZXYuczMuYW1h/em9uYXdzLmNvbS91/cGxvYWRzL2Fzc2V0/cy84OWRhM2IyMS1k/YTY4LTRlZTUtYjE0/OC1kY2JmMDFlNTEz/ZTA0NjVmOGM2YzRl/NWQ2ZDFhNmFfMzMx/MzJEXzA4OF9BUFNf/Q29uY3JldGUgQm9v/ayBSZXNlYXJjaC5q/cGc.jpg”/><figcaption class=Copie numéro 83 de livre concret est considéré comme un livre par le système de bibliothèques de l’Université de Chicago. Avec l’aimable autorisation du Laboratoire national d’Argonne

À l’aide d’un chariot d’exposition spécialement conçu avec un rembourrage et des roues pneumatiques, Gibbons a fait rouler le livre en béton – « couvert, pour que vous ne sachiez pas ce que je transporte » – d’un département à l’autre sur le campus de l’Université de Chicago. Une échographie dans un laboratoire n’a pas réussi à pénétrer la dalle épaisse, et une analyse au microscope électronique dans un autre a permis de mieux comprendre la composition du béton, mais rien au-delà des couches de surface. Une radiographie au centre médical universitaire a offert quelques indices; sur l’image en noir et blanc, des barres d’armature faites à la main étaient visibles, sillonnant le bloc. Mais l’équipement, conçu pour les soins dentaires, ne pouvait pas détecter la présence ou l’absence du livret.

Enfin, l’équipe s’est tournée vers le Laboratoire national d’Argonne et un procédé connu sous le nom de diffraction des rayons X à dispersion d’énergie. (Le livre en béton a voyagé en voiture jusqu’aux installations du ministère de l’Énergie à l’extérieur de Chicago, attaché avec une ceinture de sécurité.)

Lorsqu'il a réalisé ses livres concrets, Vostell a déclaré qu'il avait enfermé des copies de ce livret à l'intérieur, un carnet de croquis de ses idées, à la fois pratiques et fantastiques, pour des œuvres d'art plus concrètes.
Lorsqu’il a réalisé ses livres concrets, Vostell a déclaré qu’il avait enfermé des copies de ce livret à l’intérieur, un carnet de croquis de ses idées, à la fois pratiques et fantastiques, pour des œuvres d’art plus concrètes. Avec l’aimable autorisation du Laboratoire national d’Argonne

“C’était en dehors de ce que nous faisons habituellement”, admet le physicien argonnais John Okasinski. Okasinki passe la plupart de son temps à étudier les matériaux et leur réponse au stress pour les entreprises automobiles et aérospatiales. Mais la même science qui permet à Okasinki d’étudier l’intérieur, par exemple, d’une batterie au niveau atomique, lui permettrait de jeter un coup d’œil – de manière non destructive – à l’intérieur du livre concret. À l’aide d’un puissant faisceau de rayons X de l’épaisseur d’un cheveu humain, Okasinki a d’abord scanné l’autre copie libre du livret que l’on pensait être à l’intérieur de l’œuvre d’art, afin de déterminer quelles données cela produirait. Puis il a scanné le livre en béton à la recherche de cette même signature, qui, selon son scan précédent, ressemblerait à un vide dans le béton. L’ensemble du processus a pris plusieurs jours. Les chercheurs ont également mené plus tard des expériences similaires sur des objets de contrôle – de nouveaux livres en béton qui contenaient définitivement du papier à l’intérieur.

Hélas, les résultats jusqu’à présent n’ont pas été concluants. “La science ne montre pas un livret complet intact et définitif”, déclare Gibbons. “Mais il y a ces bulles curieuses.” Elle postule que le papier pourrait s’être désintégré dans le béton humide lors de sa création ou s’être détérioré au cours des 50 dernières années.

Une radiographie prise au centre médical de l'Université de Chicago a montré des barres d'armature faites à la main à l'intérieur, mais aucune preuve du livret.
Une radiographie prise au centre médical de l’Université de Chicago a montré des barres d’armature faites à la main à l’intérieur, mais aucune preuve du livret. Patti Gibbons

Okasinski appelle l’analyse “un travail en cours”. Il ne pense pas seulement à l’objet d’art, mais aussi à ce que son étude peut contribuer à la compréhension scientifique du béton, un matériau omniprésent qui émet des quantités importantes de dioxyde de carbone dans l’atmosphère. « Si nous pouvons comprendre le béton, nous pourrons peut-être réduire son impact environnemental », dit-il.

Peut-être étonnamment, le scientifique est d’accord avec l’idée que nous ne saurons peut-être jamais avec certitude s’il y a quelque chose à l’intérieur de la dalle. “L’art aide à stimuler la discussion et les idées”, dit-il. “‘Qu’est-ce que tu penses?’ et qu’est-ce que cela veut dire?’ sont des questions plus intéressantes que “Y a-t-il quelque chose là-dedans ou pas?”

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